La sonde spatiale de la NASA, Psyche, se lance dans un périple de six ans vers son homonyme astéroïde






NASA’s Psyche spacecraft

NASA’s Psyche spacecraft

Un voyage vers un astéroïde mystérieux

Le vaisseau spatial Psyche de la NASA a décollé et entamé un voyage de six ans et 2,2 milliards de miles vers un astéroïde particulier. Les astronomes ont spéculé que le rocher spatial, également appelé Psyche, était autrefois le noyau partiel d’une petite planète aux premiers jours du système solaire. Cet astéroïde, apparemment riche en fer et en nickel, pourrait contenir des indices sur la formation des planètes, y compris la nôtre.

Le lancement réussi

Le vendredi, le vaisseau spatial Psyche a décollé à 10h19, heure de l’Est, à bord d’une fusée SpaceX Falcon Heavy au Kennedy Space Center en Floride. Après avoir réussi à se séparer de la fusée, les contrôleurs au sol ont établi une communication bidirectionnelle. Les rapports de télémétrie indiquent qu’il est arrivé dans l’espace en bonne santé. La mission avait été confrontée à de nombreux retards avant de finalement décoller.

NASA workers in white coats and masks inspecting a spacecraft inside a white building.
NASA / Kim Shiflett

Un astéroïde intrigant

Psyche (l’astéroïde) tourne autour du soleil dans une ceinture située entre les orbites de Mars et Jupiter. Les chercheurs estiment qu’il est composé de 30 à 60% de noyau de nickel-fer, ce qui leur permet d’avoir un rare aperçu d’un noyau planétaire. « Je pense que c’est plus de la moitié de métal en fonction des données que nous avons », a déclaré Lindy Elkins-Tanton, professeure à l’Université d’État de l’Arizona et investigatrice principale de la mission, au New York Times. « Nous allons vraiment voir un objet nouveau, ce qui signifie que beaucoup de nos idées seront prouvées fausses. »

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Une mission d’étude approfondie

Le vaisseau spatial mettra environ six ans pour atteindre Psyche. À ce moment-là, le vaisseau de la NASA orbitera autour de l’astéroïde pendant 26 mois, l’étudiant avec divers instruments. Le vaisseau utilisera des caméras pour observer de près, un magnétomètre pour rechercher un champ magnétique ancien, un spectromètre gamma pour détecter les rayons gamma de haute énergie et les neutrons, ainsi qu’une antenne radio pour cartographier la gravité du rocher spatial.

Des avancées technologiques

Le vaisseau spatial testera également les communications laser de la NASA dans l’espace profond, une méthode de communication expérimentale qui pourrait augmenter la bande passante de l’espace profond de 100 fois par rapport à la norme actuelle, les ondes radio. « C’est excitant de savoir que, dans quelques semaines seulement, les communications optiques de l’espace profond commenceront à renvoyer des données sur Terre pour tester cette capacité essentielle pour l’avenir de l’exploration spatiale », a déclaré le Dr Prasun Desai, administrateur associé (par intérim), STMD au siège de la NASA. « Les connaissances que nous acquérons nous aideront à faire progresser ces nouvelles technologies innovantes et, en fin de compte, à poursuivre des objectifs plus audacieux dans l’espace. »

Conclusion

Le vaisseau spatial Psyche nous réserve de nombreuses découvertes scientifiques. En étudiant l’astéroïde Psyche, nous espérons mieux comprendre notre univers et notre place en son sein, en particulier en ce qui concerne le noyau métallique mystérieux et inaccessible de notre propre planète, la Terre.


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